«Fuego directo» en mis venas: la lucha de un adolescente contra el nuevo síndrome COVID-19

«Fuego directo» en mis venas: la lucha de un adolescente contra el nuevo síndrome COVID-19

NUEVA YORK – Cuando a mediados de abril apareció en las manos de Jack McMorrow un sarpullido rojizo, su padre pensó que el chico de 14 años estaba usando demasiado desinfectante para las manos, lo cual no es malo durante una pandemia.

Cuando los padres de Jack notaron que sus ojos se veían brillantes, lo atribuyeron a las noches de los videojuegos y la televisión.

Después de que el padre de Jack, John McMorrow, se ahogara al contar la enfermedad de su hijo, Jack lo abrazó. (Gabriela Bhaskar para The New York Times)© clarin.com Después de que el padre de Jack, John McMorrow, se ahogara al contar la enfermedad de su hijo, Jack lo abrazó. (Gabriela Bhaskar para The New York Times)

Cuando le dolía el estómago y no quería cenar, «pensaron que era porque comía demasiadas galletitas o lo que fuera», dijo Jack, un niño de noveno grado del barrio de Queens de Nueva York que ama Marvel Comics y tiene la ambición de aprenderse solo «Stairway to Heaven» en la guitarra.

Pero durante los siguientes 10 días, Jack se sintió cada vez peor. Sus padres consultaron a sus pediatras en citas de video y lo llevaron a una clínica de cuidados urgentes de fin de semana. Entonces, una mañana, se despertó incapaz de moverse.

Tenía un nódulo linfático del tamaño de una pelota de tenis, una fiebre muy alta, latidos acelerados y una presión sanguínea peligrosamente baja. El dolor inundó su cuerpo en «un torrente palpitante y punzante», dijo.

«Podías sentirlo pasar por tus venas y era casi como si alguien te inyectara fuego directo», dijo.

El Hospital Infantil Morgan Stanley de Nueva York, donde Jack McMorrow fue tratado, ha atendido al menos a 17 niños con el misterioso síndrome. (Gabriela Bhaskar para The New York Times)© clarin.com El Hospital Infantil Morgan Stanley de Nueva York, donde Jack McMorrow fue tratado, ha atendido al menos a 17 niños con el misterioso síndrome. (Gabriela Bhaskar para The New York Times)

Jack, que antes estaba sano, fue hospitalizado con insuficiencia cardíaca ese día, en un claro ejemplo del recién descubierto síndrome inflamatorio grave vinculado al coronavirus que ha sido identificado en unos 200 chicos en los Estados Unidos y Europa y que ha matado a varios.

La afección, que los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades denominan Síndrome inflamatorio multisistémico en los niños, ha hecho tambalear la confianza generalizada en que los chicos se salvaron en gran medida de la pandemia.

En lugar de dirigirse a los pulmones como lo hace la infección primaria por coronavirus, causa inflamación en todo el cuerpo y puede paralizar el corazón. Se ha comparado con una rara enfermedad inflamatoria infantil llamada enfermedad de Kawasaki, pero los médicos han aprendido que el nuevo síndrome afecta al corazón de manera diferente y que aparece principalmente en niños en edad escolar, en lugar de en bebés y chicos más pequeños. El síndrome suele aparecer semanas después de la infección en niños que no experimentaron síntomas de coronavirus de primera fase.

En una audiencia en el Senado la semana pasada, el Dr. Anthony Fauci, líder de la respuesta del gobierno al coronavirus, advirtió que debido al síndrome, «tenemos que tener cuidado de no ser arrogantes y pensar que los niños son completamente inmunes a los efectos deletéreos«.

Jack llegando al hospita infantil en una ambulancia. (a través de la familia McMorrow)© clarin.com Jack llegando al hospita infantil en una ambulancia. (a través de la familia McMorrow)

La recuperación de Jack y la experiencia de otros sobrevivientes son piedras de Rosetta para los médicos, funcionarios de la salud y padres ansiosos por comprender la misteriosa condición.

«Definitivamente podría haber muerto», dijo el Dr. Gheorghe Ganea, quien, junto con su esposa, la Dra. Camelia Ganea, ha sido el médico de cabecera de Jack durante años. «Cuando hay un fallo cardiovascular, pueden seguir otras cosas. Otros órganos pueden fallar uno tras otro, y la supervivencia se hace muy difícil».

El estado de Nueva York ha informado de tres muertes y, hasta el domingo, se estaban investigando 137 casos sólo en la ciudad. La semana pasada, una alerta del CDC instó a los médicos de todo el país a informar de los casos sospechosos.

«Todos están haciendo todo lo que pueden para ayudar a examinar esto desde diferentes ángulos, sólo para obtener las respuestas que los padres quieren, que nosotros queremos», dijo el Dr. Thomas Connors, médico pediátrico de cuidados críticos que trató a Jack en el Hospital Infantil Morgan Stanley del Presbiteriano de Nueva York.

Jack en su cama de hospital. (a través de la familia McMorrow)© clarin.com Jack en su cama de hospital. (a través de la familia McMorrow)

Ni Jack ni sus padres, John McMorrow y Doris Stroman, saben cómo se infectó con el coronavirus. Después de limpiar su casillero en la Escuela Secundaria Monseñor McClancy el 18 de marzo para continuar la escuela online en su casa, sólo salió del departamento una vez, dijeron, para ayudar a su madre a lavar la ropa en el lavadero de su edificio alto. Sus padres y su hermana de 22 años también evitaron salir y las pruebas que les hicieron dieron negativo.

La semana pasada, en su departamento, engalanado con globos de bienvenida, la familia – Jack con un pañuelo azul como máscara, su madre con una máscara con el logo de la lengua de los Rolling Stones – contó su historia. Su padre, un chofer de camiones recientemente despedido de la industria del cine, se atragantó brevemente y Jack se acercó para abrazarlo.

La semana después de su erupción en la mano y el dolor de estómago, un mes después de haber pisado por última vez la escuela, Jack desarrolló una fiebre de 38,8 grados y dolor de garganta. Preocupada, su madre organizó una consulta por video con sus pediatras, quienes le dieron un antibiótico para una posible infección bacteriana. Durante varios días, se sintió más o menos igual, pero luego surgieron rápidamente otros síntomas: cuello hinchado, náuseas, tos seca, un sabor metálico.

El sábado 25 de abril, su fiebre subió a más de 40, su pecho se sentía apretado, y cuando respiró profundamente, «le dolió en el fondo», dijo.

Esa mañana, Camelia Ganea hizo una videoconferencia con la familia mientras aún estaba en pijama, descubriendo que Jack apenas podía abrir la boca. Le prescribió esteroides y le sugirió que visitara una clínica de atención urgente. Allí, Jack fue examinado por el coronavirus, pero pasarían dos días antes de que llegaran los resultados.

Para el lunes, el dolor «fluía a través de mí como un relámpago«, dijo Jack, y un sarpullido rosado cubría sus pies.

«Estaba muy, muy conmocionado», dijo Jack. Hizo una pausa. «Estoy usando la palabra conmoción para encubrir el hecho de que estaba llorando como un bebé».

El dolor "fluía a través de mí como un relámpago", dijo Jack, recordando la mañana en que se despertó y no podía moverse. (Gabriela Bhaskar para el New York Times)© clarin.com El dolor «fluía a través de mí como un relámpago», dijo Jack, recordando la mañana en que se despertó y no podía moverse. (Gabriela Bhaskar para el New York Times)

Acostado en el sofá, no podía moverse por sí mismo y se agarraba a las palabras para describir lo que estaba pasando.

«Azotea«, imploró a sus padres, buscando una forma de pedirles que le doblaran la pierna como un techo de picos.

«No sabía lo que intentaba decir, pero sabía lo que quería decir», explicó más tarde.

Con un monitor casero, descubrieron que su presión sanguínea era muy baja. McMorrow lo levantó, colocando los pies de Jack encima de los suyos, y lo arrastró hasta el auto. En el hospital Presbiteriano de Nueva York/Weill Cornell, los doctores le dieron a Jack fluidos intravenosos y trataron de diagnosticar su condición. No tenía la evidente dificultad respiratoria de COVID-19. Y luego obtuvieron los resultados de su prueba de coronavirus del sábado: negativo.

Sospechando que podría tener una condición como la mononucleosis, se prepararon para darle de alta, pensando que podría ser vigilado de manera segura en casa con instrucciones de regresar si su presión arterial volvía a caer, dijeron sus padres.

Su madre los instó a que mantuvieran a Jack por más tiempo cuando sus ojos se pusieron rojos con un «caso de conjuntivitis aguda» y giraron hacia atrás en su cabeza, dijo. Después de una conversación con el pediatra de Jack, el hospital realizó su propia prueba de coronavirus. Dio positivo.

El doctor decidió que Jack debía ser transferido a la filial pediátrica del Presbiteriano de Nueva York, el Hospital Infantil Morgan Stanley, que trata muchos casos de coronavirus. Jack rogó para volver a casa.

La madre de Jack, Doris Stroman, le agarra la muñeca al recordar su terrible experiencia. (Gabriela Bhaskar para el New York Times)© clarin.com La madre de Jack, Doris Stroman, le agarra la muñeca al recordar su terrible experiencia. (Gabriela Bhaskar para el New York Times)

La doctora respondió sin rodeos, diciendo que sabía que los adolescentes a menudo piensan que son invencibles.

«Me dijo que si me iba a casa ahora, para mañana, estaría muerto», dijo Jack. «Diría que eso me asustó mucho, pero más me asustaba la vida. Me asustaba luchar tan duro como pudiera.» Jack llegó al hospital infantil con tanta fiebre que su padre «me lavaba con agua helada y sólo sentía un cosquilleo», dijo.

Su ritmo cardíaco en reposo era de 165 latidos por minuto, aproximadamente el doble de lo normal, ya que su corazón luchaba por compensar su alarmante baja presión sanguínea, que estaba obstaculizando su capacidad para hacer circular la sangre y suministrar a sus órganos vitales oxígeno y nutrientes.

Esta condición es una forma de insuficiencia cardíaca llamada shock cardiogénico, y el de Jack era «bastante severo», dijo el Dr. Steven Kernie, jefe de medicina de cuidados críticos pediátricos del hospital y de la Universidad de Columbia. «En general, su corazón no funcionaba muy bien», dijo. «No bombeaba tan fuerte como lo normal».

Los médicos no podían explicar por qué la función del corazón de Jack se había deteriorado repentinamente. Su estructura y ritmo eran normales. Pero los vasos sanguíneos de todo su cuerpo estaban inflamados, una condición llamada vasculitis, por lo que los músculos de los vasos «no estaban controlando el flujo de sangre tan bien como deberían», dijo Kernie.

Los médicos también sospechaban que el corazón estaba inflamado, lo que se conoce como miocarditis, que en casos graves no tratados puede causar daños duraderos.

La condición de Jack no sólo era angustiosa, sino que reflejaba un nuevo y aterrador patrón. «Recuerdo esa mañana haber admitido a varios niños con un síndrome similar», dijo Connors, «y fue algo así como, ‘¿Qué está pasando aquí?'» La inflamación parecía impulsada por una respuesta inmunológica hiperactiva, y Jack recibió medicación para la infección bacteriana hasta que las pruebas lo descartaron. «Siempre que los niños entran en shock hay que tratarlos por todo», dijo Kernie.

Jack y sus padres en el balcón de su departamento en Woodside, Queens, unos días después de que regresara del hospital. (Gabriela Bhaskar para The New York Times)© clarin.com Jack y sus padres en el balcón de su departamento en Woodside, Queens, unos días después de que regresara del hospital. (Gabriela Bhaskar para The New York Times)

La prueba positiva de coronavirus de Jack fue una pista, pero otros con síntomas similares tuvieron resultados negativos en las pruebas de diagnóstico, dijo Connors. Los médicos decidieron entonces examinar a los demás niños para detectar el coronavirus con una prueba diferente, una de anticuerpos, lo que indicaba que tenían una infección anterior que ya no estaba activa. La mayoría de los niños terminaron teniendo un diagnóstico positivo o un resultado de anticuerpos.

Para el 29 de abril, el tercer día de Jack en la UCI, la medicación para la presión arterial no ayudaba lo suficiente y los médicos comenzaron a planear la inserción de una línea central a través de su ingle para administrar medicamentos adicionales. También se prepararon para poner a Jack, que recibía oxígeno nasal, en un ventilador, algo que los médicos consideran necesario cuando «su corazón no está haciendo su trabajo», dijo Connors. «No sabíamos hacia dónde iba esto».

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La situación, especialmente la perspectiva de un ventilador, era aterradora para McMorrow, de 51 años, que se quedaba en la habitación de Jack en el hospital las 24 horas del día, y Stroman, de 52 años, que estaba en casa comunicándose por texto y FaceTime porque sólo se permitía la entrada de uno de los padres en el hospital.

«Tenías un cardiólogo, un especialista pulmonar, expertos en enfermedades infecciosas, todos lanzándose números y recetas unos a otros, y esto es algo que para mí es francés», dijo McMorrow.

Jack reunió la energía para hacer preguntas a los médicos. «Necesitaba saber porque cómo se supone que voy a luchar contra algo que no sé qué es», dijo.

Concluyó que su condición se reducía esencialmente a: «Tus respuestas coronarias y pulmonares se te vuelven en contra y te muerden en el trasero».

Pero entonces los médicos comenzaron a darle a Jack esteroides, que pueden tener efectos antiinflamatorios e inmunosupresores. Por fin, algo parecía funcionar. En cuestión de horas, Jack necesitó menos medicación para la presión arterial. Como dijo el pediatra de la familia, que tiene entrenamiento en enfermedades infecciosas y habló con el equipo del hospital: «Jack se convirtió en un Jack normal».

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Los médicos no están seguros de que los esteroides hayan hecho la diferencia, pero desde entonces, los han administrado mucho antes a los niños con el síndrome, con resultados alentadores, dijo Kernie.

Pero Jack no estaba fuera de peligro incluso después de mudarse a una habitación normal de hospital. Su ritmo cardíaco estaba en  30, cerca de la mitad de lo que debería ser. El bajo ritmo cardíaco pudo deberse a los esteroides, dijeron los médicos, pero no estaban seguros, así que trasladaron a Jack a una unidad con monitoreo cardíaco continuo.

Durante la semana siguiente, Jack se recuperó. Le envió un correo electrónico a su profesor de biología desde su cama en el hospital: «Me gustaría agradecerle por educarme como lo hizo, y por proporcionarme el apoyo educativo para entender mi cuerpo cuando más lo necesito».

Su madre supo que Jack era el mismo de antes cuando, por teléfono, pidió hablar con su hermana, citando la película favorita de la familia, «Midnight Run»: «¿Este imbécil es el número 1? Ponga al imbécil No. 2 al teléfono».

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El 7 de mayo, 10 días después de haber sido hospitalizado, Jack fue a casa y anduvo por el departamento canalizando a Pinocho: «¡Soy un chico! ¡No tengo cables!» Requerirá citas de seguimiento en cardiología y tomará esteroides y anticoagulantes por un tiempo. Puede que tenga algunos desgarros en la válvula del corazón e inflamación cardíaca residual, pero los médicos esperan que se curen por sí solos. Jack y su familia se han hecho pruebas genéticas como parte de la investigación del síndrome, y él y otros sobrevivientes serán seguidos mientras los médicos se esfuerzan por aprender a reconocerlo y tratarlo.

Deteniéndose cerca de una maqueta del castillo de Darth Vader en su escritorio, Jack dijo que alguna vez consideró convertirse en actor. Incluso fue un extra en el programa de televisión «Gotham», interpretando a un huérfano secuestrado. Pero antes de enfermarse, pensaba en estudiar medicina. «Estaba muy metido con el corazón», dijo. Ahora, está aún más interesado.

«Sólo quiero hacer más con mi vida ahora que la tengo de vuelta», dijo, haciendo un gesto con su escudo del Capitán América.

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